Laboratorio

Amoniaco (NH3) y amonio (NH4 +)

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Angelisa Bonilla de Franceschini, MD
Patóloga clínica y anatómica Director Médico Laboratorios Borinquen. Directora Dpto. de Patología, Universidad Central del Caribe.

El amoniaco es un producto de desecho producido durante la digestión de las proteínas por bacterias intestinales y por otras células (hígado, riñón, etc.). En condiciones normales se transforma en urea en el hígado, un residuo menos tóxico que se elimina por los riñones. Si el hígado no metaboliza bien el amoniaco se elevan sus niveles en sangre (sobre el rango referencial de la población asintomática y/o saludable1). La prueba de amoniaco no está incluida en el escrutinio general de salud.

Síntomas clínicos

La acumulación de amoniaco afecta el balance ácido-base y la función cerebral. Puede causar cambios mentales desde leves a severos. Los síntomas pueden ser confusión, desorientación, irritabilidad, delirio, letargo, alucinaciones, psicosis y convulsiones. En casos extremos puede llegar a coma severo y muerte (por herniación cerebral).

Niveles afectados y alterados

Cuando hay fallo hepático con aumento rápido de amoniaco, existe una correlación bastante certera entre el nivel en la sangre arterial y en la venosa, y también entre los niveles de glutamina en el cerebro y de amoniaco arterial.

Esta prueba se suele pedir cuando hay alta sospecha (fallo hepático con cirrosis alcohólica, hepatitis, enfermedad de Wilson o encefalopatía hepática) o si el paciente tiene encimas hepáticas elevadas e historial conocido. Sin embargo, su elevación suele pasar desapercibida en otras circunstancias como en cambios mentales súbitos y leves. Puede ayudar en pacientes con letargo y vómitos luego de una enfermedad viral, que desarrollan el síndrome de Reye, también asociado al uso de medicamentos como salicilatos, entre otros.

Aspectos técnicos importantes

Si se sospecha de una elevación aguda de amoniaco, se trata de una emergencia y se debe solicitar stat, lo que requiere un manejo rápido de la muestra (pues la degradación de proteínas continúa en una muestra almacenada y los resultados se afectan). Hay factores que interfieren con los resultados:
- Toma de muestra: el paciente no debe hacer puño ni abrir y cerrar el puño durante la punción;
- No se debe aplicar un torniquete muy apretado;
- Ayunar mínimo 8 horas (se puede tomar agua); y
- No se debe fumar por lo menos 2 horas antes.3

Observación

- Se debe evaluar en cambios mentales agudos;
- Niveles altos crónicos no tienen síntomas usuales; y
- Niveles bajos de amoniaco se ven en pacientes hipertensos o en tratamientos con antibióticos.

Referencias

  1. Henry’s Clinical Diagnosis and Management by Laboratory Methods, 23rd ED.
  2. Tratado de Hepatología, M. Herrerias-Gutiérrez.
  3. Laboratory Medicine in Psychiatry Behavioral Science,S.A. Jacobson, MD.